Kreta - Agios Nikolaos

Levendig havenstadje op Oost-Kreta

Bodemloos meer, azuurblauwe zee en talloze restaurantjes

Door Vicky de la Cotera Manrique & Martijn Senders

Mix levendige vissersdorpjes met prachtige zandstranden, zo ver als het oog reikt. Voeg daar een stel fantastische kloven aan toe, top het af met traditionele taverna’s en je hebt de verrukkelijke cocktail die Oost-Kreta heet. Kies als verblijfsbasis voor het levendige Agios Nikolaos, die met haar pittoreske haven en prachtige zoutwatermeer ieders hart sneller doet laten kloppen.

“Welcome to Africa!”, roept kapitein Iakovos lachend over het geronk van de motor, terwijl Bob Marley door de speakers schalt en de boot zachtjes tot stilstand komt. Hij wijst naar het droge, Savanne-achtige landschap van Chryssi, een eiland op een uur varen van Ierapetra in Zuid-oost Kreta. Behalve twee schitterende stranden is er vrij weinig te doen op Chryssi, gezien het eiland - dat voor een groot deel uit gestold lava bestaat - een beschermd natuurgebied is. Maar meer dan een bedje en een parasol heb je hier gelukkig niet nodig, want met het fijne zand en de azuurblauwe zee recht voor je neus doe je hier niets anders dan genieten.

 

Combineer stad en strand
Wij wisselen uitstapjes als deze af met een stedentrip van een paar dagen in Agios Nikolaos (spreek uit: Ajos-Nikólos), een levendige havenstad aan de Middellandse Zee en de hoofdstad van het Griekse departement Lassithi. Vanaf de luchthaven van Heraklion bereik je de stad in minder dan een uurtje rijden en wie wil, checkt meteen in in het Miramare Resort & Spa: dit viersterrenhotel ligt op vijf minuten afstand van het centrum van Agios Nikolaos en ligt pal naast één van de mooiste stranden van de omgeving: Almiros Beach.

                                                                       

Espressobars en vegan bistro’s
Het bruisende centrum van Agios Nikolaos is gebouwd rondom het meer van Voulismeni, een klein zoutmeer dat omringd is door een boulevard met talloze restaurantjes, bars, terrassen en winkeltjes. Dit is dan ook meteen de grootste bezienswaardigheid, want vanuit alle hoeken worden er foto’s gemaakt. Het mooiste plaatje schiet je echter boven het meer, waar je vanaf een panoramaterras een waanzinnig uitzicht hebt op de pittoreske stad en de haven, iets verderop. De straten rondom zijn gevuld met souvenirwinkeltjes, galeries, barbershops, espressobars en zelfs vegan bistro’s - helemaal hipster-like, maar dan zonder de baarden.

 

Voormalige leprakolonie
Met een huurauto rijden we de volgende dag naar Plaka om daar de ferry te pakken naar één van de grootste trekpleisters uit de omgeving: Spinalonga. De ruïnes van het Venetiaanse fort op dit piepkleine eiland vertellen de geschiedenis van de leprakolonie die hier vanaf 1903 gevestigd zat. Het geneesmiddel voor lepra werd in 1948 ontdekt en niet veel later vertrok de laatste patiënt van Spinalonga. Te voet maken we een rondje om het eiland en bekijken we de resten van de kerk, de desinfectiekamer, het ziekenhuis het het kerkhof. Indrukwekkend!

 

Natuur, wijn en strand
Je merkt al gauw dat de stad en haar omgeving voor ieder wat wils biedt. Voor natuurliefhebbers is er de Richtis Gorge, één van de natuurlijke kloven van Oost-Kreta met een gemarkeerde wandelroute langs de rivier. Ben je into wijn? Dan mag je een bezoek aan de wijngaarden naast het klooster van Toplou vlakbij Sitia niet missen. Tegen een kleine betaling mag je een wijnproeverij doen bij de enthousiaste eigenaresse Maria. Tot slot zijn er de stranden voor de zonaanbidders: het populaire Vai Beach of, dichterbij de stad: Kitroplatia en Ammos Beach.

   

Het liefst hadden we hier zo’n twee à drie weken vertoefd, want onze vijf dagen op Oost-Kreta zijn voorbijgevlogen. Op onze laatste avond in restaurant Gioma Meze proosten op onze terugkomst - wanneer dat ook mag zijn. Tot die tijd moeten we het doen met het uitzicht op Voulismeni, glinsterend in het maanlicht. Een prachtig plaatje om in ons geheugen op te slaan.

Aegean Airlines vliegt dagelijks vanaf Amsterdam Schiphol naar Heraklion, met een korte overstap in Athene.